Eratóstenes y el tamaño de la Tierra

El tamaño de la tierra, fue calculado por primera vez de una forma sencilla y elegante, en un tiempo en el que nuestro planeta nos parecía un lugar inmenso y plano; el siglo III aC.

Esta proeza fue realizada por Eratostenes, astrónomo, geógrafo, poeta, filosofo y director de la gran biblioteca de Alejandría.

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Un día, cuando el sabio se encontraba revisando antiguos papiros de la biblioteca, encontró una anécdota que llamó su atención.

En ella se relataba como en la frontera de Siena se podía notar un efecto curioso el día de solsticio de verano. La sombra producida por las columnas del templo desaparecían a medida que se acercaba el medio día. Los rayos de sol penetraban poco a poco en las profundidades de un pozo. A las doce en punto, el sol se encontraba exactamente encima del pozo, iluminando por completo su interior. En ese mismo instante, las columnas del tempo no proyectaban sombra alguna.

Ésta era una observación a la que probablemente cualquier otra persona no le hubiese prestado ninguna atención. Sin embargo, Eratostenes era un gran científico y un observador de nuestro entorno. Decidió experimentar y comprobar si una estaca clavada en el suelo de Alejandría, el 21 de Julio a las 12h tampoco proyectaba sombra alguna.

Eratostenes comprobó, sin embargo, que el mismo día a la misma hora, una estaca en Alejandría proyectaba una pequeña sombra, mientras en Siena no lo hacía.

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Se preguntó el porqué de esta diferencia. Si la tierra fuese plana, ambas estacas deberían proyectar exactamente la misma sombra. El único modo de que en Siena no hubiese sombra y si la hubiese en Alejandría era considerar que la Tierra fuese curva. Cuanto mayor fuese la curvatura de la superficie del planeta, mayor sería la diferencia entre las sombras de Alejandría y Siena.

Eratostenes midió la diferencia de sombras producida por sus estacas de Alejandría y Siena hallando que entre ellas había la distancia de un arco de 7 grados. Una cincuentava parte de la Tierra entera (360 grados). Sabiendo que la distancia entre ambas ciudades era de 800 km pudo calcular con una gran precisión la longitud de la circunferencia: 800 * 50 son 40.000 km.

Su cálculo fue extraordinariamente bueno, teniendo en cuenta que lo realizó hace 2.20

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